Les termites aident les forêts à résister aux sécheresses

Les termites permettent aux forêts tropicales de réguler leur température et de s’adapter aux changements climatiques.

Les termites ont mauvaise presse. Comme ils se nourrissent de bois, ils fragilisent les habitations dans lesquelles ils trouvent parfois refuge ou dévorent les cultures dans lesquelles ils s’installent. Mais sur les 3000 espèces de termites connues, seules 4% sont considérées comme des parasites.

 Ces insectes vivent un peu partout sur le globe, mais ils sont particulièrement nombreux dans les écosystèmes tropicaux. Au cours d’une sécheresse extrême qui a frappé l’île de Bornéo à la fin de 2015 et au début de 2016, les chercheurs ont étudié, sur le sol de la forêt, huit parcelles très dispersées.

Selon les auteurs, la communauté de termites constitue une sorte «d’assurance écologique» qui préserve les écosystèmes des aléas environnementaux et climatiques.

 «Le rôle des insectes est tout aussi important dans nos forêts. Ils brassent la terre et la font respirer. Dans de nombreuses sociétés, avoir une termitière sur ses terres est un signe de richesse, car c’est associé à de meilleures récoltes.» confie l’un des auteurs.

«C’est un résultat qui à première vue peut paraître surprenant», commente Christophe Lucas, chercheur à l’Institut de recherche sur la biologie de l’insecte. «On pourrait penser que pendant une période de sécheresse, les termites réduisent leur activité. Or, c’est tout l’inverse! Leur action permet à la forêt de respirer.»

Les plantes grimpantes transplantées dans des zones où les termites restaient actifs avaient 51% plus de chances de survivre. On savait déjà que les termites facilitaient la décomposition des feuilles, favorisant l’humidité du sol et sa teneur en nutriments. Ils sont l’une des rares créatures vivantes capables de décomposer la cellulose contenue dans les matières végétales. Mais c’est la première fois que leur rôle «correctif» est ainsi démontré.

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